加州首創全州平價水費專案

Category: 2016 Created: Wednesday, 30 November 2016 16:30
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2013 CPX Calif Central Valley MBlack faucet

譯者:華文版世界水資源日團隊

伯瑞特.華頓(Brett Walton)著, 藍圈組織(Circle of Blue)

許多人在專案執行前提出質疑。

2015州法驅使國家水資源控制委員會著手設計州政府援助,服務需要協助支付水費的個人與家庭。水費專家表示,按此州議會決議,加州將於2018年2月1日成為第一個使用州政府基金補助貧民戶用水的州。

加州是全國平價水費運動的先驅。因美國國內各城皆在維修老舊管線、翻新處理設備、配合州政府或聯邦飲用水法規,水費全國皆漲。而在這當中,雖然美國最貧窮的階層2015年薪資調漲,仍然不足以負擔同時飆漲家用支出:如食物、住宿、電話、健保,和其他生活必需品,包括水。許多人十分關切這個議題。身處水費負擔能力問題的最前線,各公共事業公司也在擴張或重新規劃補助專案。其中,費城的水利公司正在以收入計算水費級距,並且預計在明年春天實施。聯邦公部門也對此興致勃勃。美國國家環境保護局正在研究人民可負擔的水費。相關當局規劃於12月提出一個新的全國飲用水政策,數名專家也在其中提供建議。美國參議院於四月為供水服務費用舉辦了一場公聽會。在此之前,美國來自四個不同部會的公部門於同月在美洲人權委員會中公開保證,要讓美國人人享有水資源。這是美國公部門首次於委員會中提及國內飲用水使用權。

美國北卡羅來納大學環境經濟中心的史黛西.以撒.伯睿哲(Stacey Isaac Berahzer)表示:上述這一切都讓加州成了有趣的個案。10月12日,水資源管理委員會於佛瑞斯諾市(Fresno)召開會議,會中註記仍有許多待未完成的工作,並指出州政府認為這個專案還在初期階段。

州立水資源控制委員會的麥斯.共伯格(Max Gomberg)解釋:「我們將透過一些管道籌措資金,請人幫忙負擔這些水費。」在佛瑞斯諾召開的會議是接著於五月一連展開的五個討論會的起頭。

共伯格模糊的陳述反應了水資源委員會的任務艱辛。該委員會必須按每家的經濟狀況來評估整州的需求。他們也必須找到資金來源,最有可能動用的是稅金或州政府服務費,以避免違反州法禁止公共企業向不同的客戶族群採用不同收費標準截長補短的規定。

水資源委員會提出四個左右專案發展的主要問題:

  1. 誰符合資格?
  2. 要以何種方式(退費、抵稅,或折扣),提供多少補助?
  3. 州政府要如何付費?
  4. 如何執行?

關於補助資格,共伯格提及水資源委員會正考慮是否採用其他政府現有的服務登記名單,如醫療協助或家居暖氣服務名單等,以減少紙本作業、簡化程序。但仍有額外的問題:月收入低到什麼程度才會讓水費變得無法負擔?州政府要如何觸及承租戶和其他住公寓,不直接支付水費的州民?

評估可負擔性是一大挑戰。美國環境保護局使用家庭平均所得作為是否可負擔水費的評估基準。如果水費超過家庭平均所得的2.5%,將被視為「無法負擔」。然而,眾多評論家指出這樣的方法效益不大。更貧窮的住戶可能要用超過百分之一的收入來支付水費。

一份太平洋研究院、社區水資源中心與佛瑞斯諾州立大學共同研究的報告使用了更詳盡的家庭收入數據。研究者發現,在沙加緬度市區,有將近四分之一的家庭負擔的水費超過全家收入的百分之二,於是加州政府使用百分之二作為能否負擔的門檻。

私人鑿井也是另一個議題。通常使用井水的家庭也負責維護與測試井水。共伯格指出,水資源委員會估計將近200萬使用私人井水的加州州民會因無法負擔維護費用轉而使用州政府補助。

共伯格說:「我們嘗試要實踐用水權」。根據加州2012的修法,州政府有責任確保所有居民皆享有用水權,「所以我們也會考慮私人井擁有者。」

品質也是另一個考量,但是這已超出平價水費專案的授權範圍。許多位於中央谷地與薩利納斯谷地這兩個主要農業區域的城鎮的家用水都含有大量的硝酸鹽,飲用含有硝酸鹽的水可使嬰兒致死。該區的水不只付不起,也不能喝。水資源委員會正考慮是否要將因自來水不安全而轉為購買瓶裝水的家庭納入補助專案。瓶裝水每加侖可以比自來水貴上十幾倍至上百倍。

共伯格表示,所有的構想都會納入明年即將發表的草案。

本計劃在2018年2月拍板定案後,只是行動的第一步。州議會仍須認可一個資金來源,也許是稅金或州政府服務費,共伯格初估,專案最快可能要到2019年才能發放補助。

資料來源:http://www.circleofblue.org/2016/world/california-designs-first-statewide-water-affordability-program/